0 Views
 
ในความเป็นจริงแล้วสตีเฟ่นเป็นผู้ที่ลงทุนให้เวลาของเขาในการทำสัญญาการแต่งงานครั้งนี้ มินนี่กระพริบตาปริบ ๆ ก่อนที่จะลุกขึ้นนั่ง แม้ว่าสายตาของนางจะยังคงแสดงออกอย่างเย็นชา แต่ทว่าความเย่อหยิ่งและสายตาที่เย้ยหยันก่อนหน้านี้ได้มลายหายไปแล้ว
 
 
รอยยิ้มเย้ยหยันที่ปรากฏขึ้นบนปากบางของนางในตอนนี้เป็นการแสดงออกมาเพื่อเยาะเย้ยความน่าสมเพชของตัวเอง สองเท้าของนางแตะพื้นพร้อมกับก้าวไปยืนข้าง ๆ สตีเว่น นางเหม่อมองออกไปนอกหน้าต่างเช่นเดียวกับเขา “ข้าไม่มีอะไรที่น่าภูมิใจ แต่ข้าก็จะไม่ยอมแพ้กับทุกสิ่งที่ข้ามีในตอนนี้ ข้าเลือกที่จะยืนข้างเจ้า เจ้าสามารถปฏิบัติกับข้าในฐานะผู้หญิงของเจ้า สหาย หรือแม้แต่ผู้ใต้บังคับบัญชาของเจ้าก็ได้ แต่ข้าจะไม่เป็นของเล่นให้กับเจ้า !”
 
 
สตีเว่นไม่ได้กล่าวอะไรออกมา เขายังคงมองบรรยากาศข้างนอกที่หนาวเหน็บด้วยสายตาที่เหี้ยมโหด
 
 
มินนี่ถอนหายใจพร้อมกับกล่าวออกมา “เจ้าไม่คิดว่าเรื่องที่เกิดขึ้นในตอนนี้แปลกไปหน่อยเหรอ ? ริชาร์ดไม่เคยเรียนรู้วิธีการสร้างรูนที่สมบูรณ์ในขณะที่เจ้ามีเซนต์เคลาส์เป็นผู้สอนวิชาและมีวัสดุชั้นเยี่ยมอยู่ในมือ แต่เจ้ากลับต้องพยายามอย่างมากและคอยพบกับความผิดพลาดในช่วงครึ่งเดือนกว่า 41ครั้งจึงทำสำเร็จได้ 20% ในทางกลับกันริชาร์ดกลับสามารถสร้างรูนได้อย่างสมบูรณ์จนน่าประหลาดใจ ?…”
 
 
คำพูดของมินนี่ทำให้อารมณ์ของสตีเว่นสงบลงก่อนที่เขาจะเริ่มใช้สมองพิจารณาอีกครั้ง “เจ้าจะบอกว่ามีความเป็นไปได้ที่ริชาร์ดจะไม่ได้สร้างรูนงั้นเหรอ ? ไม่ มันไม่มีเหตุผลอะไรที่อาจารย์เฟย์จะต้องโกหกข้า เขาไม่จำเป็นที่จะต้องเอนเอียงเข้าข้างโซแลมหรืออาเครอนเลย ริชาร์ดน่าจะสร้างมันด้วยตัวของเขาเอง แต่ที่เจ้าว่ามามันก็พอจะมีเหตุผลอยู่บ้าง ตารางเรียนของเขาระบุไว้ว่าเขาจะเริ่มเรียนการสร้างรูนในปีหน้าที่จะถึงนี้ คงจะต้องมีปัจจัยอะไรบางอย่างที่ทำให้เขาฝ่าอุปสรรคไปได้ และสร้างรูนได้สำเร็จอย่างรวดเร็วเช่นนี้ เราจำเป็นต้องหาปัจจัยสำคัญของเรื่องนี้ ถึงแม้ว่าข้าจะไม่สามารถใช้มันได้ แต่มันคงสามารถสร้างแรงบันดาลใจในการสร้างของข้าได้มากขึ้น”
 
 
มินนี่ขมวดคิ้วพร้อมกับกล่าวว่า “ดูเหมือนจะเป็นเรื่องยากอยู่ไม่น้อย”
 
 
“ใช่ ริชาร์ดไม่มีเพื่อนและเขาไม่เคยติดต่อสัมพันธ์กับใคร คนที่เขาติดต่อด้วยมากที่สุดก็คงจะเป็นแกรนด์เมจที่เป็นอาจารย์ของเขา แต่คนพวกนั้นเป็นสิ่งมีชีวิตที่แสนจะไร้อารมณ์  ที่นี่คือดีพบลู ข้าไม่สามารถติดตามเขาเพื่อดูการเคลื่อนไหวของเขาได้ แม้แต่การจะซื้อข้อมูลของเขาก็ยังถือเป็นเรื่องที่ยุ่งยาก” สตีเว่นอดไม่ได้ที่จะขมวดคิ้วออกมาด้วยท่าทางที่เคร่งเครียด ประสบการณ์ที่เลวร้ายที่ให้บทเรียนแก่แรนดอล์ฟยังคงจารึกอยู่ในสมองของเขาอยู่อย่างนั้น บทลงโทษในครั้งนั้นทำให้เขาตระหนักได้ว่าการประสงค์ร้ายต่อศิษย์ฝึกหัดของท่านชารอนดูจะไม่เป็นเรื่องที่น่าปฏิบัติเท่าไหร่นัก
 
 
“เอริน ! เราต้องไปถามนาง นางนี่แหละที่จะทำให้เราได้คำตอบ” มินนี่เอ่ยขึ้น “นางเป็นผู้หญิงคนเดียวที่ใกล้ชิดกับเขามากที่สุด”
 
 
สตีเว่นส่ายหน้า “เอริน ? นางจะมีประโยชน์อะไร ? ก่อนหน้านี้ข้าคิดว่านางเป็นคนที่ริชาร์ดชอบ จนทำให้นางถูกเบื้องบนห้ามปรามไม่ให้ไปร่วมหลับนอนกับริชาร์ด แต่ในความเป็นจริงมีเพียงเหตุผลเดียวที่ข้าแย่งนางมาจากเขานั่นก็เพียงเพราะอยากให้เขาโกรธหรือไม่ก็เกิดความท้อแท้สิ้นหวัง ข้าหวังว่าเขาจะใช้วิธีการรุนแรงในการโต้ตอบกับเรื่องนี้ แต่ก็อย่างที่เจ้าเห็น… มันไม่ส่งผลกระทบอะไรกับเขาเลย การเรียนและการใช้ชีวิตของเขาก็ยังเหมือนเดิมไม่เปลี่ยนแปลง และดูเหมือนว่าความรู้สึกของเขาก็ยังคงเหมือนเดิม เจ้าคิดว่าเขาจะชอบนางจริง ๆ เหรอ ? เวลาก็ผ่านไปนานมากแล้วและในตอนนี้ริชาร์ดก็คงจะไม่ได้สนใจอะไรในตัวนางอีกต่อไป ทำไมเขาจะต้องบอกความลับกับผู้หญิงที่ไว้ใจไม่ได้อย่างนางด้วยล่ะ ? ตอนนี้ทุกอย่างเปลี่ยนไปหมดแล้ว หากริชาร์ดรู้เรื่องเกี่ยวกับข้าและเอริน มันก็อาจจะเกิดผลที่ขัดแย้งกับสิ่งที่เราคิดได้ และอย่างไรก็ตามคนเฒ่าเหล่านั้นก็เหมือนจะเข้าข้างเขาอย่างเห็นได้ชัด ! อย่าคิดว่าพวกเขาจะโง่เขลาจนตามไม่ทันพวกเรา !”
 
 
มินนี่ตอบกลับด้วยความคิดเห็นที่ตรงข้ามกับเขาว่า “แต่มันก็ไม่เสียหายที่จะลอง อีกอย่างเจ้าก็ไม่รู้ในสิ่งที่ผู้หญิงคิด เพราะดูเหมือนว่าเอรินก็จะชอบพอกับริชาร์ดอยู่บ้าง ซึ่งนั่นจะเป็นอีกหนึ่งเหตุผลที่นางจะไม่พูดเรื่องระหว่างนางกับเจ้าให้ริชาร์ดฟัง หรือหากพูดก็คงจะไม่บอกรายละเอียดทั้งหมด อย่างไรก็ตามนางเองก็รู้ว่าระหว่างตัวเองกับริชาร์ดก็ไม่สามารถเป็นไปได้เพราะนางได้กลายเป็นของเจ้าแล้ว ข้าว่านางน่าจะรู้เกี่ยวกับเรื่องนี้เป็นอย่างดี เมื่อไม่มีหวัง เหตุใดนางจะไม่ใช้ความรู้สึกก่อนหน้านี้เพื่อแลกกับเงินล่ะ หากเจ้าเสนอเงินให้นางในราคาที่สูงเกินกว่าที่นางคาดคิด ? ผู้หญิงทุกคนที่อาศัยอยู่ที่นี่ต่างก็เป็นแบบเดียวกันหมด หากนางไม่ยินยอมที่จะตกเป็นของเจ้า เจ้าก็คงไม่ได้นางมาง่ายดายเช่นนี้”
 
 
สตีเว่นลังเลอยู่ครู่หนึ่งก่อนที่จะพยักหน้ารับฟังความเห็นของมินนี่ เขาถอนหายใจออกมาก่อนจะกล่าวด้วยน้ำเสียงที่แอบซ่อนความผิดหวังว่า “หากข้าได้ล่วงรู้ความลับของริชาร์ดแล้ว ช่องว่างที่มีอยู่ก็เหมือนยังยากที่จะไล่ตามให้ทันอยู่ดี แต่แม้ว่าเขาจะได้รับการชื่นชมว่าเป็นผู้ที่ยอดเยี่ยม ทว่าสิ่งเหล่านั้นไม่ใช่ทุกอย่าง อย่างน้อยความสามารถที่เขาแสดงออกมาในตอนนี้ก็ไม่ได้ต่างจากข้าสักเท่าไหร่นัก ยิ่งไปกว่านั้น…”
 
 
สตีเว่นหัวเราะออกมาด้วยน้ำเสียงหงุดหงิดพร้อมกับกล่าวต่อว่า “ทรัพยากรที่เขาใช้ในการฝึกฝนก็ต่างจากของข้าอย่างมาก” เมื่อได้ยินเช่นนี้มินนี่ก็นิ่งเงียบไป
 
 
นี่เป็นความจริง รายรับในแต่ละเดือนของริชาร์ดไม่ได้เป็นความลับเท่าไหร่นัก และทุกคนต่างก็มีความสามารถและพลังมากพอที่จะรู้เรื่องนี้ได้อย่างง่ายดาย รายรับโดยรวมของเขาไม่ได้เลวร้าย แต่ค่าใช้จ่ายของเขาก็ถือว่าค่อนข้างมาก สตีเว่นใช้เงินของเขาจำนวนมากเพื่อจ่ายค่าธรรมเนียมและค่าที่พักของทั้งเขาและมินนี่ รวมไปถึงค่าใช้จ่ายจิปาถะที่เขาใช้เพื่อซื้อใจคนในที่นี้ ซึ่งนั่นทำให้เงินส่วนที่เหลือของเขามีไม่มากพอที่จะจ่ายค่าหลักสูตร วัสดุ และโพชั่นเท่ากับริชาร์ด ซึ่งค่าใช้จ่ายเหล่านั้นสามารถส่งผลถึงการพัฒนาเวทมนตร์ของพวกเขาได้โดยตรง ในตอนนี้เข้าได้ใช้เงินเก็บทั้งหมดกับความแข็งแกร่งขั้นพื้นฐานของรูนไปหมดแล้ว
 
 
สตีเว่นยกแอลกอฮอล์กรอกลงคออีกครั้ง ความร้อนจากการกลืนมันผ่านลงไปตามลำคอทำให้เกิดอาการร้อนวูบขึ้นที่กลางอกของเขา ในตอนนี้เขาได้รับรู้แล้วว่าความสามารถในการจ่ายหรืออำนาจทางการเงินของเขาหลังจากที่ย้ายเข้ามายังดีพบลูได้จากเขาไปแล้ว เขาเคยเชื่อว่าแผนการที่สมบูรณ์ซึ่งเขาใช้ทั้งแบบเปิดเผยและแบบลับหลังน่าจะได้ผลอยู่ไม่น้อย ไม่ว่าจะเป็นการใช้เอรินเพื่อสร้างความเจ็บปวดและขัดขวางเวลาในการก้าวหน้าของริชาร์ดให้ช้าลง หรือแม้แต่การใช้ทรัพยากรทั้งหมดที่เขามีเพื่อแสดงให้เห็นถึงความสามารถและความแข็งแกร่งของเขาที่จะมาเป็นรูนมาสเตอร์ แต่ถึงกระนั้นผลลัพธ์ที่ได้กลับไม่ได้เป็นไปอย่างที่เขาคาดหวังเลยแม้แต่น้อย การใช้ความก้าวหน้าที่เกินตัวของเขาถึง 2 เท่านอกจากจะไม่ได้ช่วยอะไรแล้ว ยังสร้างชัยชนะให้กับริชาร์ดโดยที่เขาไม่ต้องลงทุนอะไรเลย
 
 
สตีเว่นอดไม่ได้ที่จะรู้สึกผิดหวังกับสิ่งที่เกิดขึ้น เพราะสิ่งเหล่านี้ยืนยันกับเขาแล้วว่าความพยายามที่เขาได้ทำก่อนหน้านี้เป็นเรื่องที่ไร้ประโยชน์อย่างมาก หากเขาใช้พลังของเขาทั้งหมดที่มีมุ่งมั่นไปกับการสร้างรูนตั้งแต่ต้นล่ะ… ผลลัพธ์จะแตกต่างจากตอนนี้หรือไม่ ? ดีพบลูไม่ได้เหมือนกับโลกภายนอก มันไม่จำเป็นที่จะต้องประกาศให้คนอื่น ๆ รู้อย่างแจ่มแจ้งเสมอไป และไม่จำเป็นที่จะต้องมีสถานะใด ๆ ด้วย เนื่องจากความพึงพอใจและความสำเร็จจะเกิดขึ้นจากความสุขของชารอนแต่เพียงผู้เดียว
 
 
มินนี่จ้องไปที่ใบหน้าของชายผู้ทะเยอทะยานที่ยืนอยู่ข้าง ๆ นาง ทันใดนั้น นางก็รู้สึกเย็นวาบไปทั่วทั้งร่างที่เปลือยเปล่า หัวใจของนางถูกบีบขึ้นอีกครั้ง ความอับยศอดสูที่มีก่อนหน้านี้ได้หายไปและแทนที่ด้วยความเย็นชา แม้ว่าสตีเว่นจะยอมแพ้จากเรื่องนี้แต่เขาก็ยังมีสายเลือดและมารดาของเขาที่ยังอยู่เคียงข้าง แล้วนางล่ะ ? ในตอนนี้นางเหลืออะไร ?
 
 
มินนี่ลังเลอยู่ครู่หนึ่งก่อนจะกล่าวว่า “อาจจะมีวิธีสุดท้าย แต่คิดว่าอาจจะไม่ได้ผลสักเท่าไหร่”
 
 
“อะไร ? ” ดวงตาของสตีเว่นเปล่งประกายขึ้นมาอีกครั้ง เขารีบถามราวกับคนที่กำลังมืดมนแล้วได้ค้นพบกับแสงสว่าง 
 
 
“ใกล้ชิดกับมาสเตอร์และทำให้เป็นตัวเองที่รักของนาง ช่วงนี้ข้ารู้สึกว่านางมีความไม่มั่นคงอะไรบางอย่าง นี่เป็นโอกาสดีที่จะเข้าไปใกล้ชิดกับนาง แม้นางจะเป็นเลเจนดารี่เมจ แต่นางก็เป็นผู้หญิง…”
 
 
สตีเว่นนิ่งไปครู่หนึ่ง แล้วเขาก็เข้าใจว่ามินนี่ต้องการจะสื่ออะไร ดวงตาของเขาเปล่งประกายขึ้นอย่างมีความหวังอีกครั้ง ใช่แล้ว เลเจนดารี่เมจก็เป็นหญิงสาว ทำไมเขาถึงไม่คิดถึงเรื่องนี้มาก่อน ? เป็นอย่างที่มินนี่กล่าวไว้จริง ๆ ว่าผู้หญิงสามารถเข้าใจผู้หญิงด้วยกันได้ดีที่สุด
 
 
“เจ้าหมายถึงว่าจะให้ข้าลองทำให้ชารอนกลายเป็นของข้างั้นเหรอ ?” สตีเว่นถามด้วยความสงสัย อารมณ์ความรู้สึกของเขาค่อย ๆ กลับมามีชีวิตชีวาอีกครั้ง รอยยิ้มปรากฏขึ้นบนใบหน้าของเขา แม้ว่าเขาจะพลาดจากการสร้างรูน แต่หากแผนการนี้ได้ผลเขาก็จะได้รับผลประโยชน์จากเรื่องนี้มากกว่าริชาร์ดอย่างแน่นอน เรื่องนี้มันไม่ใช่เรื่องยากเลยในหมู่ของขุนนาง และไม่ใช่เรื่องน่าอายเท่าไหร่นัก นี่ถือเป็นสนามรบอีกทางเลือกหนึ่ง ทว่าความหมายและอิทธิพลของมันก็ไม่น้อยไปกว่าสนามรบจริงสักเท่าไหร่นัก 
 
 
ความมุ่งมั่นในแววตาของสตีเว่นปรากฏขึ้นอีกครั้ง “นี่เป็นวิธีการหนึ่ง ทว่าโอกาสที่จะสำเร็จก็มีอยู่เพียงน้อยนิด ข้าไม่สามารถเอาความหวังมาวางไว้กับแผนการนี้ได้ แต่มีอยู่สองสามคนในดีพบลูที่ข้าคิดว่าสามารถใช้พวกเขาได้ หากมันจำเป็นจริง ๆ ข้าจะทำให้เด็กคนนั้นหายไป !”
 
 

ติดตามได้ที่เพจ : https://www.facebook.com/cityofsinnovel

ช่องทางการจัดจำหน่าย (ลงวันละ 3-4 ตอน) : https://novelrealm.com/detail.php?novel=51  <<< <<< (ถึงตอนที่ 149 แล้วครับ)