0 Views

 

การที่ตระกูลภายในเฟาสต์จะสามารถเลื่อนอันดับของตนเองได้นั้นมีอยู่ 2 วิธี วิธีทางแรกคือการปะทะกันโดยตรง ในขณะที่อีกวิธีเป็นสิ่งที่กำลังเกิดขึ้นกับอาเครอนในตอนนี้นั่นก็คือพรที่พวกเขาได้รับจากมังกรนิรันดร การขยายตัวของเกาะเป็นเรื่องรอง แต่สิ่งที่สำคัญกว่านั้นคือในเวลานี้ตระกูลอาเครอนได้รับเกียรติและการดูแลจากมังกรนิรันดร ซึ่งปีถัดไปจากนี้หรืออย่างมากที่สุดก็ 3 ปีถัดจากนี้ หากตระกูลอื่น ๆ จะบุกมาโจมตีตระกูลอาเครอนก็อาจส่งผลให้เกิดผลลัพธ์ที่ไม่ดีกับพวกเขาได้

 

อย่างไรก็ตามมีไม่กี่ตระกูลที่ทำเรื่องเช่นนี้ได้ และไม่มีใครสามารถคาดเดาได้เลยว่าตระกูลของตนเองจะได้รับพรอะไรมาบ้าง แม้จะได้รับพรมา แต่ถ้าหากปราศจากความแข็งแกร่งและอำนาจในการสร้างพื้นฐานก็ยากที่ตระกูลนั้นจะรักษาระดับของตัวเองหลังจากนั้นไว้ได้ ความสำเร็จที่เกิดขึ้นจากการจัดลำดับของตระกูลก็ไม่มีสิ่งตายตัวที่สามารถยืนยันได้ว่ามันจะยังมั่นคงและเป็นเช่นนั้นตลอดไปอีกนานเท่าใด นอกจากว่าตระกูลเหล่านั้นจะได้เตรียมการอย่างเพียงพอเพื่อปีนผ่านลำดับชั้นให้สูงขึ้นกว่าเดิม และในความเป็นจริงมันถือเป็นเรื่องไร้ประโยชน์หากพวกเขาเลือกที่จะพึ่งเพียงแต่โชคชะตา ยกตัวอย่างเช่นเกาะที่อยู่บนชั้น 7 ที่ไม่ได้มีการป้องกันเวทมนตร์ ในขณะที่บนเกาะชั้น 6 กลับมีเวทมนตร์ป้องกันที่ศักดิ์สิทธิ์เพื่อปกป้องตนเองจากการรุกรานจากตระกูลที่อยู่ด้านล่างของพวกเขา แต่ต่อให้ได้รับพรและยกระดับบนชั้นที่ 7 อย่างไรก็เทียบเกาะบนชั้นที่ 6 ไม่ได้

 

นี่ไม่ใช่ครั้งแรกที่กาตอนถวายเครื่องสังเวยแด่มังกรนิรันดร สำหรับการเปลี่ยนแปลงของเกาะนั้นเป็นเรื่องของโชค และมันจะต้องมาจากพรของการสังเวยเช่นกัน ไม่รู้ว่าจะเรียกได้ว่าโชคดีหรือไม่ดีกันแน่ที่ริชาร์ดเลือกที่จะทิ้งพรอีกครึ่งหนึ่งของเขาไว้ให้กับอาเครอน

 

ก่อนที่กาตอนจะพูดอะไรบางอย่างออกมา ใบหน้าของเขาก็ซีดลง ในเวลานี้นอกจากกาตอนแล้ว ไฮพรีสเทสเฟอร์ลินก็แสดงท่าทางที่ตกใจเช่นกัน มือที่นางถือคัมภีร์อยู่นั้นเริ่มสั่นขึ้นอย่างควบคุมไม่ได้

 

“นี่มัน…” กาตอนเปล่งเสียงออกมาด้วยความตกตะลึงและเขาก็มองไปที่เฟอร์ลินเพื่อที่จะพึ่งพาความนิ่งสงบและความสง่างามของนางไว้ ทว่าเขากลับเห็นท่าทางปีติยินดีระคนประหลาดใจที่ปรากฏขึ้นบนใบหน้าของนาง

 

มอร์เดร็ดที่ดูเหมือนว่าจะรู้ตัวช้ากว่าคนอื่นก็เปลี่ยนท่าทีของเขาทันทีที่รู้ว่ากำลังจะเกิดอะไรขึ้น เขามองขึ้นไปยังท้องฟ้าไร้ขอบเขตที่อยู่เหนือวิหาร ดูเหมือนว่าเจตจำนงที่ยิ่งใหญ่ที่ไม่สามารถบรรยายออกมาได้กำลังจะมาหาพวกเขาอย่างช้า ๆ

 

ด้านนอกที่เหมือนจะเต็มไปด้วยความสงบและเงียบสงัด เหล่าไนท์คนอื่น ๆ ที่ตามมาก็ดูเหมือนจะไม่ได้ตระหนักถึงสิ่งที่กำลังจะเกิดขึ้น มีสิ่งเดียวที่พวกเขาตระหนักได้ในตอนนี้คือพฤติกรรมที่เปลี่ยนไปของมาสเตอร์ผู้ซึ่งกำลังจับจ้องสิ่งต่าง ๆ อย่างผิดปกติ

 

เฟอร์ลินพยายามที่จะควบคุมตนเองให้กลับมาสงบอีกครั้ง แต่ถึงแม้ว่านางจะพยายามเท่าไร น้ำเสียงของนางก็ยังคงสั่น นางเปล่งเสียงออกมาด้วยน้ำเสียงที่ต่ำราวกับว่ากำลังพึมพำอะไรบางอย่าง ฟังดูคล้าย ๆ ว่า “นี่เป็นเจตจำนงของร่างหลักแห่งมังกรนิรันดร เป็นความมหัศจรรย์ที่แท้จริง ! นี่เป็นเรื่องที่น่าเหลือเชื่ออย่างมาก เพียงเพราะหัวใจของเลสเซอร์เดม่อนลอร์ด เหตุใดจึงสามารถดึงดูดความสนใจของมังกรนิรันดรได้ถึงเพียงนี้ ?”

 

และทันใดนั้นเอง นางก็หันกลับมาจ้องมองกาตอนด้วยสายตาเป็นประกาย “มาร์ควิส ! มีของสังเวยอย่างอื่นอีกหรือไม่ที่ท่านเตรียมไว้นอกจาก 2 อย่างที่ข้าเห็น ?”

 

แม้ว่ากาตอนจะตกใจที่ได้ยินว่านี่คือเจตจำนงของร่างหลักแห่งมังกรนิรันดร ทว่าเขาก็ยังสามารถทำตัวให้ผ่อนคลายลงได้พร้อมกับฝืนยิ้มออกมาและยักไหล่ว่า “มีแค่ของ 2 สิ่งเท่านั้นที่ข้าจัดเตรียมไว้ ที่นี่เป็นวิหารแห่งมังกรนิรันดร ข้าจะมีความลับกับท่านได้อย่างไรกัน ?”

 

สายตาเป็นประกายของเฟอร์ลินค่อย ๆ จางลงโดยที่นางไม่ได้กล่าวอะไรเพิ่มออกมา นางจ้องมองไปที่เสาหลักแห่งแสงด้วยความรู้สึกที่กระตือรือร้น เชื่อมั่น และจริงใจ น่าเสียดายที่นางไม่สามารถมองเห็นฉากอันทรงพลังของมังกรนิรันดรที่เกิดขึ้นในตอนนี้ได้ ถึงแม้ว่านางจะมีสถานะสูงทว่านางก็ไม่ได้รับอนุญาตให้เข้าไปขัดพิธีที่ไม่ใช่ของตนเอง

 

ในเวลานั้นเองเฟอร์ลินก็เอนศีรษะไปที่กาตอนพร้อมกับกระซิบว่า “มาร์ควิสกาตอน ข้าจำได้ว่าท่านบอกกับข้าว่าริชาร์ดจะออกเดินทางไปยังเพลนอื่นในอีกไม่ช้านี้ ?”

 

“ใช่ ข้าได้เตรียมเพลนที่เหมาะสมไว้ให้กับเขาแล้ว และข้าก็ตั้งหลักปักฐานที่นั่นไว้แล้วด้วย” กาตอนตอบกลับ

 

“ข้ามีศิษย์ฝึกหัดที่เป็นเคลริคระดับ 8 นามว่าโฟลว์แซนด์ ข้าหวังว่าท่านจะให้นางเป็นแกนหลักในทีมของริชาร์ด”

 

กาตอนถามออกมาด้วยน้ำเสียงที่เคร่งเครียดว่า “คนเดียวกับที่ได้รับฉายาว่า ‘รุ่งอรุณ’ ใช่หรือไม่ ?”

 

เฟอร์ลินพยักหน้า “ใช่ นางนั่นแหละ”

 

ฉายาที่เกิดขึ้นนั้นไม่ได้เป็นสิ่งที่ตั้งขึ้นเองภายในวิหาร ทว่าเป็นฉายาที่มังกรนิรันดรเป็นผู้มอบให้หลังจากที่พวกเขาได้รับพรที่เพียงพอแล้ว มีเพียง 2 คนเท่านั้นที่ได้รับการแต่งตั้งฉายาเช่นนี้ เฟอร์ลินคือคนแรกที่ได้รับฉายาว่า ‘แสงอุษา’ และโฟลว์แซนด์คือคนที่สองได้รับฉายาว่า ‘รุ่งอรุณ’

 

กาตอนพึมพำกับตัวเองก่อนที่จะพยักหน้าและตอบกลับไปเพื่อเป็นการยอมรับข้อเสนอว่า “แน่นอน !”

 

เฟอร์ลินหัวเราะออกมาจนทำให้ความงามอันศักดิ์สิทธิ์ส่องสว่างขึ้นต่อหน้าทุกคนในทันที นางยื่นมือออกมาก่อนที่จะวางตรงอกของกาตอนพร้อมกับกล่าวสัญญาว่า “กาตอน ถ้าท่านทำตามสัญญานี้ ท่านจะได้รับมิตรภาพระดับสูงสุดจากข้าเป็นเวลา 10 ปี”

 

กาตอนยิ้ม ผลจากการที่อาเครอนได้รับมิตรภาพจากเฟอร์ลินนั้น แม้ว่าจะเป็นเรื่องส่วนตัว ทว่าสำหรับเฟาสต์แล้วถือว่าเป็นสิ่งที่มีค่าอย่างมาก เพราะช่วงเวลาต่าง ๆ ในการจัดพิธีบูชามังกรนิรันดรจะขึ้นอยู่กับการกำหนดของนักบวช และการที่ได้ผูกไมตรีกับเฟอร์ลินนั้นจะทำให้อาเครอนได้ประโยชน์มหาศาล

 

เฟอร์ลินกล่าวเสริมว่า “ริชาร์ดยังไม่ได้เลือกผู้ติดตามของเขาใช่หรือไม่ ? มีใครเป็นผู้สมัครบ้าง ?”

 

“มีคนที่เหมาะสมอยู่ไม่กี่คนซึ่งจะมาจากแคมป์แห่งความตายของเราในเร็ว ๆ นี้ เขาจะเป็นผู้เลือกด้วยตัวเขาเองเมื่อเวลานั้นมาถึง แต่ดูเหมือนว่าตอนนี้ในทีมของเขาก็ยังมีผู้ติดตามไม่เพียงพอ” กาตอนกล่าวอธิบาย

 

เฟอร์ลินยิ้มออกมาก่อนจะเอ่ยว่า “ข้าได้ยินมาว่าอาทิตย์หน้าจะมีผู้มาเยือนที่ท่าเรือมอคอฟ มอร์แฟนเป็นผู้ดูแลอยู่ที่นั่นและเขาก็ยังติดหนี้บุญคุณข้าอยู่”

 

“ข้าเข้าใจแล้ว” กาตอนตอบกลับพร้อมกับพยักหน้า

 

ในเวลาเดียวกันริชาร์ดที่ยังอยู่ในสภาวะตกตะลึงอยู่นั้นก็นิ่งไป เพราะในเวลานี้เขาไม่สามารถที่จะคืนอิสระให้กับร่างกายของเขาได้ ทว่าเขาเชื่อมั่นในจิตวิญญาณและเจตจำนงของตนเองว่าความแปรปรวนภายในนี้จะสลายตัวและมลายหายไปในที่สุด นี่ไม่ใช่การจู่โจมแต่เชื้อสายของมังกรนิรันดรทำให้มันเกิดขึ้น สำหรับริชาร์ดแล้ว เจตจำนงของมังกรดูเหมือนว่าจะมีพละกำลังมากเกินไปเพราะถึงแม้ว่าตอนนี้พลังที่เกิดขึ้นจะชะลอตัวลงจากเดิมแล้ว ทว่ามันกลับยังให้ความรู้สึกราวกับว่าเป็นคลื่นสึนามิที่ยังซัดเข้ามาอยู่

 

“มนุษย์…” เสียงแห่งมังกรนิรันดรดังขึ้นอีกครั้งภายในจิตใต้สำนึกของริชาร์ด ในเวลานี้ความน่าเกรงขามนั้นได้ถูกส่งเข้าไปยังแท่นบูชา และพลังแห่งเสียงที่แข็งแกร่งก็ได้ลดลงครึ่งหนึ่งเมื่อเทียบกับครั้งแรกที่เสียงนั้นดังออกมาจนทำให้จิตวิญญาณของริชาร์ดแทบจะถูกทำลาย

 

“มีอะไรให้ข้าช่วยท่านหรือไม่ ท่านมังกรนิรันดรผู้ยิ่งใหญ่ ?” ริชาร์ดตอบกลับออกไปพร้อมกับกัดฟันไว้แน่น

 

“มนุษย์… ข้าเห็นเครื่องสังเวยที่เจ้านำมันมาให้กับข้า วางมันลงที่แท่นบูชาแล้วเจ้าจะได้รับฉายาและพร”

 

‘เครื่องสังเวย ?’ ริชาร์ดทบทวนสิ่งที่ได้ยินอีกครั้ง ในเวลานี้เขาได้มอบของสังเวยไปหมดแล้ว… หรือว่า?… ทันใดนั้น เขาก็นึกอะไรบางอย่างขึ้นมาได้ เขาจ้องมองไปที่กำไลข้อมือที่ทำจากงาช้างที่ข้อมือซ้ายของเขา มันกำลังส่องแสงสีทองอ่อน ๆ ออกมา ดูเหมือนว่าของขวัญของเม้าเทนซีจะดึงดูดความสนใจของมังกรนิรันดร !

 

ริชาร์ดนึกถึงหญิงสาวบาร์บาเรียนขึ้นมาทันที หญิงสาวคนที่มอบอ้อมกอดที่ยิ่งใหญ่ราวกับภูเขาให้แก่เขาในวันนั้น หญิงสาวที่มีภูมิหลังที่เต็มไปด้วยความมั่งคั่งและอุดมสมบูรณ์ ทว่านางกลับเป็นหญิงสาวที่ริชาร์ดไม่ได้เก็บมาไว้ในใจของเขาตลอดช่วงระยะเวลาที่ผ่านมา… ริชาร์ดคิดอยู่ครู่หนึ่งก่อนที่จะตอบกลับไปว่า

 

“ท่านมังกรนิรันดร ให้อภัยกับความไม่เหมาะสมของข้าในครั้งนี้ด้วย กำไลข้อมือชิ้นนี้เป็นของขวัญที่ข้าได้มาจากเพื่อนของข้า ข้าเกรงว่าข้าจะมอบมันให้กับท่านไม่ได้” สำหรับริชาร์ดแล้ว สิ่งนี้เป็นเรื่องยากที่จะปฏิเสธออกไปทว่าเขากลับตอบมันออกไปด้วยคำพูดที่เด็ดเดี่ยว

 

“มนุษย์… สำหรับเจ้าสมบัติชิ้นนี้ก็ไม่ต่างจากความว่างเปล่า”

 

“แต่นี่เป็นสมบัติของข้าแล้วในตอนนี้ การที่ได้ครอบครองมันถือว่าเพียงพอสำหรับข้าแล้ว !” คำตอบของริชาร์ดทำให้มังกรนิรันดรสั่นขึ้นก่อนที่เสียงจะดังอยู่ในจิตสำนึกของริชาร์ดอีกครั้ง

 

“มนุษย์… เมื่อใดที่เจ้าเปลี่ยนใจ หลังจากวันนี้ไปเจ้าสามารถนำมันกลับมาสังเวยให้ข้าได้ในวิหารแห่งใดก็ได้ของข้า”

 

หลังจากนั้นไม่นาน เจตจำนงที่ยิ่งใหญ่ก็ได้จางหายไปทิ้งไว้เพียงริชาร์ดที่ถอนหายใจออกมาเขาทิ้งตัวนอนลงบนพื้นด้วยท่าทีที่อ่อนแรงจนไม่สามารถขยับได้แม้แต่นิ้วมือของเขา ทันใดนั้น เจตจำนงที่มองไม่เห็นขนาดใหญ่ก็ค่อย ๆ ลอยขึ้นเหนือร่างของเขาราวกับว่าจิตวิญญาณของเขาได้ถูกดึงออกมาจากร่าง เขามองเห็นได้ถึงเจตจำนงแห่งมังกรนิรันดรที่ค่อย ๆ หายไปเรื่อย ๆ จนกลายเป็นจุดเล็ก ๆ ของแสงก่อนที่จะกลมกลืนเข้าไปในบอลแสงที่ลอยอยู่เหนือแท่นบูชา และระลอกแห่งพลังชีวิตที่แข็งแกร่งก็ระเบิดออกมาอย่างรุนแรงจากบอลแสง

 

หลังจากที่ริชาร์ดสามารถควบคุมตนเองได้ เขาก็ค่อย ๆ ลุกขึ้นพร้อมกับเดินตรงไปที่บอลแสงด้วยความยากลำบาก นี่เป็นรางวัลที่ใหญ่ที่สุดแม้ว่าเขาจะไม่รู้ว่ามีอะไรอยู่ด้านในนั้น แต่อย่างไรก็ตามไม่ว่าในนั้นจะเป็นอะไร ริชาร์ดก็ไม่ได้คาดหวังว่าจะได้รับมันอีกหลังจากที่เขาปฏิเสธมังกรนิรันดรออกไปก่อนหน้านี้ ริชาร์ดเอื้อมมือออกไปแตะบอลแสงจนทำให้มันระเบิดแสงออกมาอย่างรุนแรง ไข่สีเขียวแก่ปรากฏขึ้นบนฝามือของเขาพร้อมกับแผ่พลังแห่งชีวิตออกมาบริเวณรอบ ๆ เปลือกไข่

 

เมื่อริชาร์ดได้รับไข่ที่แปลกประหลาดนี้ ในหัวของเขาก็เห็นข้อความสั้น ๆ ขึ้นมา ‘เมล็ดพันธุ์’

 

เมล็ดพันธุ์ ? เมล็ดพันธุ์อะไร ?’

 

ขณะที่ริชาร์ดกำลังสับสนกับสิ่งตรงหน้าอยู่นั้น แสงสว่างตรงแท่นบูชาก็ค่อย ๆ สลัวลงก่อนที่จะกลายเป็นหอคอยหินที่ถูกกัดเซาะด้วยทรายและลม และม่านแห่งกาลเวลาก็ค่อย ๆ หายไปอย่างช้า ๆ

 

ขณะที่ริชาร์ดกำลังยืนมึนงงอยู่ด้านหน้าแท่นบูชาพร้อมกับถือ ‘เมล็ดพันธุ์’ ไว้ในมือของเขานั้น เฟอร์ลินก็เปล่งเสียงร้องออกมาว่า “ทำไมถึงเป็นเมล็ดพันธุ์ !?”

 

“เมล็ดพันธุ์ ? มันคืออะไร ?” กาตอนถามขึ้นมาด้วยสายตาเป็นประกาย แม้ว่าเขาจะไม่รู้ว่าสิ่งที่ริชาร์ดได้คืออะไร แต่เขาก็รับรู้ได้จากปฏิกิริยาของเฟอร์ลินว่าจะต้องเป็นสิ่งที่ไม่ปกติอย่างแน่นอน

 

เฟอร์ลินกล่าวอธิบายออกมาด้วยความรู้สึกที่สับสนว่า “ถ้าในทางการพวกเราเรียกมันว่า ‘เมล็ดพันธุ์’ แต่ในทางลับ พวกเราเรียกมันว่าเมล็ดพันธุ์แห่งโชคชะตาและการทำลายล้าง นี่เป็นพรที่อธิบายได้ยาก วัตถุประสงค์หลักของสิ่ง ๆ นี้เป็นหนึ่งในข้อมูลลับที่สุดของวิหารที่ไม่สามารถปล่อยให้รั่วไหลออกไปได้ อันที่จริงแล้วสิ่งนี้มีทั้งข้อดีและข้อเสีย ข้อดีคือเขาจะสามารถทำให้ศัตรูภายในเพลนอื่น ๆ ประหลาดใจอย่างมาก ซึ่งเมื่อถึงเวลาที่เขาออกเดินทาง เขาจะต้องนำสิ่งนี้ออกไปด้วย เราไม่สามารถปล่อยให้เมล็ดพันธุ์นี้งอกเงยในนัวแลนด์ได้ และมันจะต้องไปอยู่ที่เพลนอื่นภายใน 1 เดือน คำขอนี้ของข้า… พวกท่านจงถือว่าเทียบเท่ากับคำสั่งของมังกรนิรันดร”

 

กาตอนคว้าไหล่ของริชาร์ดพร้อมกับดึงเขามาอยู่ข้าง ๆ ก่อนที่จะขมวดคิ้วและถามว่า “มีเวลาแค่ 1 เดือน ?”

 

“มากที่สุดคือ 1 เดือน ยิ่งเขาออกไปเร็วเท่าไหร่ ความเสียหายของพรที่เขาได้รับก็จะน้อยลงมากเท่านั้น” เฟอร์ลินกล่าวด้วยน้ำเสียงหนักแน่น

 

“แล้วโฟลว์แซนด์ ?” กาตอนพยายามพูดกับเฟอร์ลินแบบอ้อม ๆ

 

“แน่นอนว่านางจะติดตามเขาไปด้วย”

.

.

ติดตามได้ที่เพจ : https://www.facebook.com/cityofsinnovel

ช่องทางการจัดจำหน่าย (ลงวันละ 3-4 ตอน) : https://novelrealm.com/detail.php?novel=51 <<< (ถึงตอนที่ 374 แล้วครับ)