0 Views

บทที่ 14

_____ลั่วซิวเจ๋อเองก็มองสถานที่ที่เหมือนตลาดนัดด้วยความแปลกใจครู่หนึ่ง เพียงแต่ไม่นานสีหน้าของเขาก็กลับเป็นปกติและพาฉีหนานเดินเข้าไปด้านในสุดของห้องโถงใหญ่นี้…

_____ภายในนั้นมีเครื่องจักรกลสีเงินหลายสิบตัวติดตั้งอยู่ และมากกว่าครึ่งยังมีผู้ครอบครองอยู่ ดูเหมือนว่า จะเป็นการดำเนินการขั้นต้น… เพราะเมื่อลั่วซิวเจ๋อและฉีหนานเดินผ่านก็ได้กระตุ้นการทำงานของหุ่นยนต์ตัวหนึ่งเช่นกัน…

 

_____ผนังด้านหนึ่งภายในห้องโถงใหญ่ที่ส่งเสียงดังเอะอะพลันเปิดออกอย่างไม่คาดฝัน เผยให้เห็นช่องว่างแคบๆและมีคนจำนวนหนึ่งที่แต่งกายหลากหลายเดินออกมาจากด้านในและปะปนเข้าไปในห้องโถงใหญ่นี้… ดังนั้นการปรากฏตัวของลั่วซิวเจ๋อกับฉีหนานจึงไม่มีใครสนใจแม้แต่น้อย…

 

_____ส่วนหน้ากากบนใบหน้าของพวกเขา… ให้ตายเถอะ… ที่นี่คือที่ตั้งของพันธมิตรกองทหารรับจ้าง… มีทั้งทหาร โจรสลัดอวกาศ คนต่างดาวไร้ชื่อเสียงเรียงนาม… วิธีที่พวกเขาใช้ปิดบังรูปร่างหน้าตานั้นมีมากมายหลายรูปแบบ สินค้าที่เป็นเทคโนโลยีระดับสูงนั้นผลิตออกมานับไม่ถ้วน… แท้จริงแล้วคนที่เผยให้เห็นหน้าจะถือเป็นกรณีพิเศษของที่นี่… แน่นอน คนที่เผยโฉมหน้าพวกนี้เป็นไปได้มากที่จะสวมใบหน้าปลอมเอาไว้ ดังนั้นใบหน้าที่เผยย่อมไม่ใช่ใบหน้าที่แท้จริง…

 

_____ความจริงแล้ว ถ้าไม่ใช่เพราะลั่วซิวเจ๋อไม่มีเงินจริงๆ เขาเองย่อมเลือกที่จะสวมใบหน้าปลอมอย่างดีมาใช้แน่นอน…

 

_____เมื่อมาถึงตรงหน้าเครื่องจักรกล ฉีหนานก็ไม่มีเวลาสนใจคนอื่นเหล่านั้นอีก…

 

_____ในฐานะทหารธรรมดาคนหนึ่ง ชีวิตของเขาไม่เคยเกี่ยวข้องกับพันธมิตรกองทหารรับจ้างอันยิ่งใหญ่… แม้เขาจะรู้ว่า ในกองทัพมีคนส่วนหนึ่งรับรายได้เสริมจากงานของพันธมิตรกองทหารรับจ้าง ทว่าเขากลับไม่แตะต้องเรื่องพวกนี้อย่างเด็ดขาด…

 

_____อันที่จริง พลังของเขานั้นอ่อนแอเกินไป ในงานฝึกซ้อมรวมของหน่วยที่ 23 ทุกครั้ง เขาไม่ใช่ที่โหล่ แต่ก็เป็นอันดับ2จากสุดท้าย… การออกไปทำงานที่เสี่ยงอันตราย และโดนคนปล้นชิงไป… ไม่สู้ทำงานในกองทัพอย่างสุจริตหรือ… ถึงอย่างไรสวัสดิการของกองทัพก็ไม่เลวนัก…

 

_____มิผิดหรอก… งานของพันธมิตรกองทหารรับจ้างสามารถโดนคนปล้นชิงไปได้ แม้บางครั้งความยากของงานที่ได้รับนั้นไม่สูงมากนัก แต่ก็ไม่สามารถรับมือกับผู้เชี่ยวชาญที่รอดักปล้นอยู่ระหว่างทางกลับได้…

 

_____เหล่าคนที่กล้าออกไปรับงานพวกนั้น ถ้าจะบอกว่าพวกเขาแข็งแกร่งพอที่จะทำงานสำเร็จ ไม่สู้บอกว่า พวกเขาแข็งแกร่งพอที่จะปกป้องผลงานของตนเองได้หรือ…

 

_____ฉีหนานไม่เคยติดต่อกับพันธมิตรกองทหารรับจ้างมาก่อน แต่ก็ไม่ได้หมายความว่าเขาจะไม่อยากรู้อยากเห็น… เขามองเครื่องจักรกลที่อยู่ข้างกายของลั่วซิวเจ๋อและยังคงทำงานไม่หยุด เขาเริ่มขยับเครื่องจักรกลสีเงินตรงหน้าไปมา…

 

_____ขั้นแรกต้องลงทะเบียนทำบัตรประจำตัวของพันธมิตรกองทหารรับจ้าง หลังจากนั้นบัตรประจำตัวนี้จะเป็นสัญลักษณ์ของคุณในพันธมิตรกองทหารรับจ้าง… ไม่ว่าจะทำภารกิจสำเร็จหรือรับรางวัลล้วนต้องใช้บัตรประจำตัวนี้ในการดำเนินการ…

 

_____หรือก็คือ บัตรประจำตัวใบนี้จะแสดงถึงภารกิจของฉีหนาน ถ้าบัตรประจำตัวถูกขโมยไปก็ไม่สามารถออกบัตรใหม่ได้… คนที่ถือบัตรอยู่คือ คนที่ได้รับรางวัล… หากคุณไม่อาจรักษาบัตรของคุณ ก็ได้แต่ด่าตัวเองว่า คุณมันไร้ความสามารถ…

 

_____พันธมิตรกองทหารรับจ้างไม่ใช่สถานที่ที่ให้พวกเด็กน้อยมาวิ่งเล่นได้ กฎตลอดกาลของสถานที่แห่งนี้… กำปั้นคือเหตุผล!

 

_____และนั่นคือ เหตุผลหลักที่ลั่วซิวเจ๋อมาหาเงินในสถานที่แห่งนี้… ในฐานะคนเถื่อนที่แข็งแกร่งแต่ไม่มีหลักฐานแสดงตัวตนใดๆ ยังมีสถานที่ใดที่เหมาะสมกว่านี้อีกหรือ?

 

_____“ไปเถิด” หลังจากจัดการธุระสองสามอย่างของตนเสร็จสิ้นแล้ว ลั่วซิวเจ๋อก็ไม่คิดจะเสียเวลาอยู่ที่นี่อีกต่อไป…

 

_____โดยทั่วไป สมาชิกใหม่มักจะพูดคุยหาข่าวสารอยู่ที่นี่สักพักใหญ่ๆ และคนเหล่านั้นย่อมไม่อยากสร้างปัญหาหรือมีเรื่องที่นี่…

 

_____ทว่าสำหรับลั่วซิวเจ๋อนั้น ทุกคนในที่นี้ล้วนมีระดับฝีมือห่วยแตก รวมถึงผู้ดูแลระดับสูงที่หลบซ่อนอยู่ในเงามืดของตลาดแห่งนี้ด้วย…

 

_____อืม… ฝีมือระดับเดียวกับฉีหนาน… โอ้ ไม่สิ พลังของพวกเขาดูจะแข็งแกร่งกว่าฉีหนานไม่มาก… ทว่าในสายตาของลั่วซิวเจ๋อนั้นยังคงเหมือนการกลั่นแกล้งใช้ผ่อนคลายเล่นมากกว่า…

 

_____เขาไม่มีรสนิยมสู้กับคนที่อ่อนแอกว่าเลยคร้านเกินกว่าจะใส่ใจ เมื่อเสร็จธุระของตนแล้ว เขาก็ตั้งใจจะออกไปจากที่นี่เลย…

 

_____“ไง! เจ้าหนุ่ม มาใหม่หรือ?” ทว่าเส้นทางที่ลั่วซิวเจ๋อคิดจะเดินออกไปนั้นกลับมีชายวัยฉกรรจ์ร่างสูงใหญ่ยืนขวางทางอยู่ตรงหน้าเขา…

 

_____ตั้งแต่ทั้งคู่ก้าวเข้ามาในห้องโถงใหญ่นี้ ชายคนนี้ก็จ้องมองพวกเขามาโดยตลอด ท่าทางของลั่วซิวเจ๋อนั้นไม่เด่นสะดุดตาอะไร ทว่าเจ้าหนุ่มที่เดินตามหลังมานั้นเอาแต่ชะเง้อคอมองรอบด้านไปทั่ว เห็นได้ชัดว่า เป็นเด็กใหม่…

 

_____ทหารรับจ้างพวกนี้มักจะชอบใช้วิธี ‘เร่าร้อน’ ต้อนรับเด็กใหม่ ดังนั้นเมื่อชายวัยฉกรรจ์คนนี้ประกาศฐานะของพวกเขาทั้งคู่ออกมา ผู้คนที่กระเหี้ยนกระหือรือโดยรอบพลันหันขวับมามองคนทั้งสองราวกับเหยื่ออันโอชะ!

 

_____“จุ๊จุ๊ โดนเหลาเอินคว้าไปก่อนอีกแล้ว” บุรุษร่างสูงผมสีแดงม้วนปลายผมของตนเล่นอย่างเกียจคร้าน.. “ในเมื่อเหลาเอินลงมือก่อนแล้ว งั้นผมจะเป็นเจ้ามือให้เอง ใครสนใจก็มาเดิมพันได้เลย!”

 

_____บุรุษผมสีแดงจัดการบางอย่างกับควอนตัมคอมพิวเตอร์ครู่ใหญ่  คนอื่นโดยรอบบริเวณก็ได้รับข้อความจากชายผมแดง…

 

_____ตัวเลือกเวลาในการพนันมีมากมายตั้งแต่ 3 นาที , 5 นาที , 10 นาทีเป็นต้น ทว่านานสุดไม่เกินครึ่งชั่วโมง…

 

_____ดูเหมือนว่า บุรุษผมแดงจะสังเกตจากหน้ากากที่ไม่ได้ดูดีของทั้งสองคน ทว่าจะโทษเขาก็ไม่ได้ เพราะหน้ากากที่สามารถฟอกอากาศจะมีราคาแพงจนคนทั่วไปไม่สามารถซื้อได้ ซึ่งเป็นการแสดงถึงฐานะยากจนเช่นกัน ทว่าคนที่มีฝีมือจะกลายเป็นคนยากจนได้อย่างไรกัน?

 

_____นี่เป็นเหตุผลหนึ่งที่เข้าใจได้โดยง่าย… อันที่จริง ถ้าไม่ใช่เพราะฉีหนานใช้เงินเกือบทั้งหมดมาปรับปรุงห้องใหม่ เขาคงไม่เงินขาดมือถึงขั้นนี้หรอก…

 

_____เขาไม่รู้ว่า ตัวเองโดนคนอื่นตราหน้าเป็น ‘ไก่อ่อน’ ไปเสียแล้ว… ลั่วซิวเจ๋อมองชายร่างสูงใหญ่ที่อยู่ตรงหน้าพลางเลิกคิ้วสูงอย่างไม่พอใจ…

 

_____ถ้าเมื่อก่อนเขาพบกับการโดนหาเรื่องที่แปลกใหม่เช่นนี้ ลั่วซิวเจ๋อคงยินดีที่จะร่วมสังสรรค์กับเกมอย่างสนุกสนาน แต่ตอนนี้เขามีเวลาจำกัด… เพื่อให้ฉีหนานผ่านบททดสอบการเลื่อนขั้นเป็นระดับนายพัน เขาต้องฉกฉวยโอกาสทุกอย่างและใช้เวลาทุกนาทีเพื่อฝึกฝนอีกฝ่าย…

 

_____จากสมรรถภาพร่างกายระดับ D เป็นระดับ B และพลังจิตระดับ F เป็นระดับ C … การพัฒนาขนาดนี้ไม่เพียงต้องฝึกซ้อมการใช้อาวุธทุกชนิด ขณะเดียวกันก็ต้องใช้การแช่น้ำสมุนไพรเข้าช่วยด้วยถึงจะสามารถทำได้…

 

_____ในฐานะเชื้อพระวงศ์แห่งเผ่าเงือก ลั่วซิวเจ๋อย่อมทราบถึงสูตรยาที่ช่วยเพิ่มสมรรถภาพร่างกายและปรับสมดุลพลังจิตทุกชนิดไม่มีขาด… ปัญหาคือ สมุนไพรที่ใช้ในสูตรยาเหล่านั้นปัจจุบันได้หายไปจากโลกจนหมดสิ้นเสียแล้ว… หากจะซื้อก็ต้องสั่งซื้อผ่านเครือข่ายอวกาศ…

 

_____และสมุนไพรเหล่านั้นไม่ใช่ราคาถูกๆ ดังนั้นปัญหาใหญ่ที่สุดที่เขากำลังเผชิญหน้าอยู่ก็คือ… ไม่มีเงิน!

 

_____เจ้าโง่ฉีหนานก็คาดหวังไม่ได้ หรืออาจพูดได้ว่า เขาที่เป็นเพียงทหารยศร้อยตรีเล็กๆ และสมุนไพรในสูตรที่เขาพอจะซื้อได้ก็คือ ชนิดที่ถูกที่สุด…

 

_____เพื่อไปให้ถึงจุดหมายของตน ลั่วซิวเจ๋อจึงต้องออกมาหาเงินด้วยตัวเอง… โชคร้ายนัก ทั้งๆที่เขากำลังรีบหาเงิน กลับมีคนมาสร้างปัญหาอย่างคาดไม่ถึง… ดังนั้นจึงไม่อาจโทษลั่วซิวเจ๋อที่อยากสั่งสอนอีกฝ่ายได้…

 

_____“หลีกไป…” เมื่อเผชิญกับไอ้ห่วยแตกตรงหน้า ลั่วซิวเจ๋อไม่แม้แต่จะชายตามอง เพียงเอ่ยสองคำให้อีกฝ่ายหลีกทาง…

 

_____ถ้าหากอีกฝ่ายรู้จักสังเกต ลั่วซิวเจ๋อก็ไม่สนใจจะรังแกคนอ่อนแอกว่าหรอก… แต่น่าเสียดายเพราะรูปร่างหน้าตาของเขามันหลอกตาเกินไป…  ชายวัยฉกรรจ์คนนั้นไม่เพียงไม่หลีกทางให้ ยังโกรธจัดสุดขีดเพราะคำพูดประโยคนี้จนพุ่งเข้าใส่หมายมาดจะสั่งสอนเขาสักรอบ…

 

_____ทุกคนย่อมทราบดีว่า ห้ามทำอันตรายถึงชีวิตภายในพันธมิตรกองทหารรับจ้างแห่งนี้ แต่ไม่มีใครใส่ใจกับการวิวาท อย่างไรก็ตามคนที่ลงมือคนแรกจะต้องรับผิดชอบชดใช้ค่าเสียหายต่างๆ ขอเพียงไม่ถึงชีวิต ต่อให้คุณเปลี่ยนหัวคนเป็นหัวสุนัขก็จะไม่มีใครเข้ามายุ่งอย่างแน่นอน…

 

_____ทันทีที่ชายร่างสูงใหญ่ลงมือ พวกทหารที่อยู่ใกล้ๆก็รีบขยับหนีพร้อมกันทันที… ชายร่างสูงใหญ่คนนี้มีชื่อเสียงไม่น้อย แม้จะไม่ใช่ชื่อเสียงในด้านที่ดี แต่ร่างกายระดับ C ก็ยืนยันถึงความแข็งแกร่งอันสะพรึงกลัวได้อย่างเพียงพอ…

 

_____ขณะที่ทุกคนต่างรอดูว่า เหลาเอินจะใช้เวลานานแค่ไหนถึงจะสามารถบีบเจ้าเด็กใหม่คนนี้ให้แหลกคามือนั่นเอง แต่ก็เกิดเรื่องที่ทำให้พวกเขาตกตะลึงแทบช็อค… ร่างเพรียวบางที่สวมหน้ากากสีทองขยับเท้าเตะด้วยความเร็วอันน่าเหลือเชื่อ หลังจากนั้น…

 

_____หลังจากนั้นก็คือ… ร่างของเหลาเอินกลายเป็นวอลเปเปอร์แปะบนฝาผนังเรียบร้อย…

 

_____ลั่วซิวเจ๋อย่อมไม่หวังชีวิตของอีกฝ่าย เพียงแค่ส่งเหลาเอินไปนอนเล่นที่โรงพยาบาลสักครึ่งเดือนเท่านั้น…

 

_____ฉีหนานพยายามอดกลั้นเสียงหัวเราะอย่างย่ามใจอยู่ด้านข้าง…  มีคนรับรู้ถึงความวิปริตของเจ้าเงือกบ้าร่วมกับเขาแล้ว!

 

_____ทหารทุกนายทั่วทั้งห้องโถงใหญ่ล้วนตะลึงงันจนพูดไม่ออก… แม้แต่พวกคนที่หลบมุมและไม่มีใครสังเกตเห็นยังหันไปมองผู้ที่สร้างความตกตะลึงด้วยลูกเตะ…

 

_____ใบหน้าของบุรุษผมแดงกระตุกเกร็ง ลอบเอาควอนตัมคอมพิวเตอร์ของตนไปแอบไว้ด้านหลัง…

 

_____ล้อเล่นน่า… เด็กใหม่ผู้นี้ช่างแข็งแกร่งนัก สามารถถีบเหลาเอินปลิวได้ย่อมสามารถถีบพวกเขาปลิวเช่นกัน… หรือว่าไม่ไปหาเรื่องน่าจะดีกว่า…

 

_____ภายในห้องโถงใหญ่นิ่งเงียบครู่ใหญ่ จากนั้นก็กลับมาอึกทึกครึกโครมอีกครั้ง… การตอบโต้กลับของเด็กใหม่นั้นไม่ใช่เรื่องแปลก เพียงแต่การที่สามารถล้มคนระดับเหลาเอินได้ย่อมแสดงถึงความแข็งแกร่งของเด็กใหม่ผู้นั้น…

 

_____พวกผู้มีอิทธิพลที่หลบซ่อนอยู่ในพันธมิตรกองทหารรับจ้างเริ่มให้ความสนใจกับเด็กใหม่คนนี้ ทว่าตราบใดที่ยังไม่สืบประวัติของพวกเขาให้กระจ่าง คนเหล่านี้ย่อมไม่เข้าไปชักชวนในทันทีแน่นอน… แท้จริงแล้ว… หากกลุ่มโจรสลัดอวกาศกลุ่มหนึ่งพาทหารของรัฐบาลสักนายกลับไปล่ะก็ คงสนุกไม่น้อยเลยทีเดียว…

 

_____ท่ามกลางสายตาสนอกสนใจของคนส่วนใหญ่นั้น ลั่วซิวเจ๋อพาฉีหนานออกไปจากห้องโถงใหญ่ด้วยสีหน้าเรียบเฉย…

 

_____“คุณช่างกล้าหาญจริงๆ กล้าทำอะไรบ้าระห่ำขนาดนี้ในฐานของพันธมิตรกองทหารรับจ้างได้” ฉีหนานยกนิ้วโป้งให้กับลั่วซิวเจ๋ออย่างอดไม่ได้… ถึงจะรู้มาก่อนว่า เงือกตนนี้แข็งแกร่งมาก แต่ก็ไม่คาดคิดว่า อีกฝ่ายจะกล้าลงมือในฐานทัพของพันธมิตรกองทหารรับจ้างเช่นนี้…

 

_____ลั่วซิวเจ๋อหันมามองเขาพร้อมกับรอยยิ้มที่มุมปาก “พันธมิตรกองทหารรับจ้างแล้วยังไงหรือ? คนผู้นั้นไม่ถึงตาย ข้าก็ไม่ได้แหกกฎของพวกเขาเสียหน่อย”

 

_____ฉีหนานยักไหล่… “ผมไม่รู้กฎอะไรหรอกนะ ผมแค่เคยได้ยินข่าวว่า พันธมิตรกองทหารรับจ้างไม่เคยปล่อยคนที่ก่อเรื่องในนี้โดยไม่ทำอะไรมาก่อน”

 

_____ลั่วซิวเจ๋อหัวเราะเสียงเย็นเยียบ “แปลกมากหรือ? ที่จริงไม่แปลกแม้แต่น้อย  ผู้คุมในฐานทัพนั่นประเมินพลังของข้าไม่ได้ พวกเขาจึงไม่กล้าลงมือ… หรือก็คือ ขอเพียงเจ้ามีพลังอันแข็งแกร่ง กฎพวกนั้นก็เป็นเพียงเรื่องไร้สาระ เจ้าอยากทำตามก็ทำไป หากไม่อยากทำก็ไม่มีใครมาบังคับเจ้าได้”

 

_____ฉีหนานชะงักน้อยๆไปครู่หนึ่ง ราวกับว่าสะเทือนใจบางอย่าง…

 

————-